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成千上万的美国科学家正被迫进入第四周的强制休假,这是12月22日政府长期关门的结果。

美国环境保护局、美国国家航空航天局和国家科学基金会(NSF)等科学机构已停止处理拨款申请,切断对关键数据集的访问,并暂时关闭联邦实验室和办公室。

随着总统唐纳德·特朗普和国会之间预算谈判陷入停滞,政府将在1月12日之前保持关闭的可能性越来越大。这将成为美国历史上最长的一次政府关门。《自然》杂志研究了资金斗争如何阻碍科学研究,以及相关损害如何随着时间的推移而增长。

有些数据现在永远丢失了

一些实验可以轻松推迟,或暂停,然后重新启动。但对于研究自然世界的研究人员来说,推迟一项研究可能将与季节性周期相关的关键观察结果永远触不可及。

霍顿密歇根技术大学的野生动物生态学家罗尔夫·彼得森(Rolf Peterson)负责监督一项世界上持续时间最长的掠食者和猎物研究,即苏必利尔湖中皇家岛的狼和驼鹿。自1958年以来的每个冬天,研究人员都在隔离的544平方公里岛屿上度过数周,记录着动物不断变化的命运。但是现在,这项标志性的研究处于危险之中,因为负责管理岛屿的国家公园管理局在关门期间切断了对它的访问。

今年冬天科学家们没有时间收集数据:一旦雪融化,他们可能再也找不到狼和驼鹿了,而这些最容易通过蹄印和爪印来追踪。 “我们可以在损失不大的情况下经受几天的延迟,但这之后每天的代价都很高。”彼得森说,“在某些时候,科学的连续性就会消失。”

他补充道,这种情况尤其令人痛苦,因为科学家们于10月将三只母狼移到明尼苏达州的皇家岛,以加强遗传多样性。近年来岛上狼群数量减少到只有一对父女。只有前往皇家岛,彼得森的团队才能确定新来的母狼是否与该岛唯一的公狼交配,以及复活的狼群是否会影响驼鹿种群。

彼得森估计,今年的探险费用约为30万美元的私人和公共资金,包括不可退还的机票和价值10万美元支持GPS的驼鹿项圈。 “项圈现在就在我家门外。” 彼得森说,“我们只需要将它们放在驼鹿身上。”

在加利福尼亚州,由于国家海洋和大气管理局(NOAA)拥有的一艘研究船 - 鲁本·拉斯克号(Reuben Lasker)——被限制在圣地亚哥的港口,因此对该州渔业进行的一项重要调查不得不推迟。这艘船原定于1月6日出发,为加州海洋渔业合作调查(CalCOFI)收集浮游生物和鲸鱼等海洋居民的数据,以及海洋物理学数据。

进一步的延迟可能使科学家难以将今年计划的冬季调查数据与之前的观测结果进行比较,因为该团队将无法观察某些季节性事件,例如某些鱼类的产卵。 “我们不知道我们是否克服延迟事件,或截断巡航,或者我们将不得不完全放弃本季度的数据。”CalCOFI的主管Brice Semmens说道。CalCOFI由加州州政府NOAA和加利福尼亚州拉霍亚的斯克里普斯海洋学研究所合作开展。

如果这艘船被取消,这将是有70年历史的CalCOFI项目几十年来首次错过冬季渔业调查。 “这些观察结果的丢失将是无法估量的。” Semmens说,“在监测项目中,只有当数据有价值时,你才知道为什么数据有价值。”

第二波关门隐约可见

许多政府科学机构在12月22日停工后的几个小时内开始逐步关门。但另一轮的关门——这次是政府资助的研究中心和承包商运营的设备——可能在未来几周开始。

一套面临风险的设施是由美国国家科学基金会资助并由承包商运营的天文观测台。它们包括美国国家光学天文观测台,其中有亚利桑那州的基特峰国家天文台,以及在夏威夷和智利的双望远镜双子座天文台。这些天文台都有资金可以持续几周,但超过某个点后不知道如何持续下去。

美国国家射电天文台(NRAO)负责人安东尼·比斯利说,首先关闭的就是新墨西哥州索科罗附近的超大阵列的无线电天线。如果没有NSF的资金注入,NRAO将在1月底资金告罄,并将在2月的第一周开始关闭该机构,并暂时解雇员工。它将继续履行其对智利北部阿塔卡马大毫米亚毫米阵列的财政义务,因为美国国家科学基金会与智利政府达成法律协议,必须满足。比斯利说:“在那里不发放工资的惩罚非常严重。”

但并非所有的希望都破灭了。包括美国国家科学基金会和NASA在内的一些政府科学机构正在寻找漏洞,以使它们能够继续提供现金,以维持大型项目和研究中心的运转。

NASA的钱德拉X射线天文台(Chandra X-ray observatory)有望从这些努力中受益,该天文台将于1月22日耗尽资金。钱德拉花了近20年的时间监视黑洞、类星体和超新星,每周的运营成本约为100万美元。这艘服役20年的航天器不能无人看管,因为它的隔热性能正在退化。除非任务控制人员定期改变其相对于太阳的方向,否则飞船的一些部件可能会过热。

马萨诸塞州剑桥市钱德拉X射线中心主任Belinda Wilkes说,为了防止对钱德拉造成损害,史密森尼学会(运营NASA的天文台)将利用所谓的风险资金弥补任何不足。她说,这应该让天文台运行大约两个月。Wilkes还希望NASA寻求法律许可,重新向史密森尼支付款项,理由是钱德拉是一个有价值的政府财产,可能会在没有干预的情况下受到伤害。

科罗拉多州博尔德市非营利性联盟UNAVCO正在全美国各地寻找方法,以开放其为NSF运营的地球科学观测站。它的设备测量地面的移动方式,其实时数据流有助于自然灾害监测工作,如加利福尼亚的ShakeAlert地震预警系统。

UNAVCO一度估计,它可能在下周晚些时候耗尽资金。如果发生这种情况,它可能不得不停止向ShakeAlert系统输入数据,这可能会降低加州地震早期预警的准确性。UNAVCO目前正在同国家科学基金会及其他赞助者进行谈判,以寻求使其工作继续开展下去。

关门最容易波及年轻人

职业生涯处于早期的科学家最容易受到关闭所带来的研究中断和损失工资的影响。

鲍勃·利特曼是金斯敦罗德岛大学的计算生物学家,得到了美国国家科学基金会博士后奖学金的支持,在关门结束之前,他没有报酬。由于他被视为独立合同人而非联邦政府或大学的雇员,因此利特曼没有资格申请失业救济金。

现在,他和妻子在罗德岛普罗维登斯的布朗大学工作,他们正忙着挣钱支付账单,并抚养才21个月大的儿子鲁宾。 “我们肯定撑不过一月份了。”Literman说,“要是我粗略地估计一下,到这个月底,也就是汽车帐单到期的时候,肯定会崩溃的。”

在几周之内,他那丰厚的奖学金变成了一场金融危机。“我们刚从研究生院毕业就遇到了这个问题。我们还没有真正建立任何形式的储备金,我们像浮萍飘来飘去。” Literman谈到他在罗德岛的生活时说。“这笔拨款把我们从贫穷的研究生变成真正的社会成员。而现在,没有钱来养活我的儿子,太可怕了。”

还有Danica Lombardozzi,她是一名全球生态学家,在完成博士后研究后,从2015年开始在科罗拉多州博尔德的国家大气研究中心(NCAR)担任项目科学家。如果政府关门持续到下周以后,她将面临50%的减薪。这是因为NCAR的母公司,大学大气研究中心(UCAR),在其2.17亿美元的预算中有60%依赖于NSF,而且资金已经停止流动。

如果关闭一直持续到1月19日,UCAR可能会被迫制定一项应急计划,该计划将为1300名员工中的大多数人提供一个明确的选择:获得正常工资的一半,一旦政府重新开放就支付余额,或者被迫辞职,这样他们可以申请失业救济金。如果政府在2月中旬之前没有重新开放,那么UCAR将开始广泛的强制性休假。

“我们正在尽最大努力确保人们尽可能长时间地工作。”UCAR总裁Antonio Busalacchi说。 “如果人们被解雇,他们就不会工作,也不会得到任何回报。”

Lombardozzi已经推迟了大宗采购,比如为家里做饭和取暖提供燃料的丙烷罐。 “这让我对职业生存能力感到惊讶和担忧,但我想这是你必须承担的风险。”她说。 “学术工作也少之又少。”

影响不仅限于美国

在美国发生的事情不会仅仅影响美国。其他国家的研究人员已经感受到了停机压力。

一个国际地球物理学家团队已经推迟发布更新的地球磁场模型 - 这些数据构成了所有现代导航的基础,影响着从军事规划者到智能手机用户的每一个人。美国国家海洋和大气管理局(NOAA)的科学家们在观察到北磁极位置出乎意料的大幅度变化之后,提前一年就更新了模型。但关闭迫使他们将模型从1月15日推迟到1月30日,这还得假设当时政府关门已经结束。

在加拿大温哥华,致力于政府间气候变化专门委员会(IPCC)第六次评估报告的气候研究人员在没有几位美国政府科学家的情况下开会。他们包括作为IPCC副主席兼NOAA副助理管理员Ko Barrett,以及IPCC评估气候变化物理科学工作组的20位主要作者中的4位。

“他们的专业知识、见解和声音都缺失了。”工作组联合主席Valerie Masson-Delmotte说,他是法国Gif-sur-Yvette气候与环境科学实验室的气候学家。

政府关门也扰乱了加拿大安大略省政府的计划,将一对狼及其幼崽运送到苏必利尔湖,这是标志性捕食者-猎物研究的所在地。加拿大科学家希望将这些动物从安大略省面积184平方公里的海岛Michipocoten移走,因为它们在杀死那里的所有驼鹿后都有挨饿的危险。

将狼带到皇家岛将有助于这些动物生存下来,为美国岛上的狼群增加遗传多样性,让研究人员观察加拿大动物如何与新邻居互动。 “这是一个正在进行的实验。”加拿大安大略省彼得伯勒自然资源和林业部的研究科学家布伦特·帕特森说,他正在管理迁移工作。

如果没有美国政府的合作,加拿大政府部门正试图确定它是否可以进入皇家岛。因为狼在1月下旬繁殖,所以今年冬天可以迁移最新的动物是2月下旬,以避免危及任何怀孕的狼。

对研究人员的个人伤害正在上升

随着政府关门的继续,政府科学家们正在努力保持士气,但有些人也正在重新思考他们的职业规划。

“在这些懦夫的游戏中,被用作不情愿的政治棋子已经变得过时了。”亚利桑那州一位处于职业生涯中期的联邦科学家说道,因为担心其机构会因为发表言论报复他而要求匿名。这位科学家和他的配偶,也是一名政府雇员,已将其中一辆车放到市场,并确定了一些小额投资,如果关门一直持续下去,他们可以出售这些投资。

“我们也正在考虑对我们的未来做出一些重大改变,包括我们中的一方或双方离开联邦公务员职业生涯。”一位在LinkedIn上浏览招聘广告的科学家说。

在美国地质调查局,一位研究自然灾害的研究人员表示,与2013年的类似事件相比,他的老板似乎有更多的余地来决定谁可以在此停工期间工作。但这位科学家要求保持匿名,为了防止他的机构的报复,对资金斗争给政府承包商和低级别的机构雇员造成的“不合理”的损失感到愤怒。政府承包商在停工期间没有工资,在停工结束后也没有资格获得欠薪。

由于他的工作被认为是“必不可少”的,因此他被命令在停工期间兼职工作以监控自然灾害。但在政府重新开放之前,他被禁止从事任何研究,这意味着不能聘请合同工参加夏季实地工作或在即将召开的会议上申请研究。 “人们感觉他们被掐住了。” 科学家说, “这就像说你是一名音乐家,但你不能再播放音乐。”

政府关门会对研究人员的职业生涯产生持久影响。 2013年政府关门16天,促使行星天文学家Franck Marchis从全日制学术研究转向工业和学术工作。

2013年政府关门开始时,Marchis是加利福尼亚州山景城SETI研究所的全职研究员,等待NASA和NSF就多项拨款提案的回复。在关闭结束后,这些决定被推迟了几个月,因为这些机构花费了数月时间处理积压的申请。与此同时,Marchis没有钱支付两名助理研究员,两人都离开了他的实验室。

他厌倦了等待资助的日子,于是在一家制造镜子和光学技术的公司找到了一份半工半读的工作。今天,Marchis一半时间在SETI,一半时间在望远镜初创公司Unistellar。“我不想让我的家人再次陷入同样的境地,”他谈到2013年的政府关门时说。

“当我与年轻人谈论我的研究时,我常常提到这一点。”他说,“‘不要忘记,如果有一天他们不想付钱给你,他们会按下按钮,你的梦想就结束了。’这就是你需要成为一名科学家做好的准备。”

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